Vuosipäivä: Carancasin myrkyllinen törmäys (15.9.2007)

English summary: Eight years ago today (Sept. 15th) southern Peru experienced a very rare event. A small H4-5 chondrite few meters across impacted the Earth while still retaining much of its cosmic velocity – at a whopping 3-6 km/s! The result was a 13.5-meter wide impact crater. Not just a pit like like what is usually formed by meteorites falling at ~terminal velocity. This is the only time in known written history when a hypervelocity impact has been witnessed by people. The explosion was equal to 1–3 tons of TNT. Windows were shattered a km away, a roof was damaged by ejecta, and one bicyclist was knocked over. Media eagerly reported about the event, but concentrated on the fact that the locals started having health problems immediately after the impact. Symptoms included nausea, heaadaches, diarrhea and even skin problems. Media attributed this to possible arsenic or sulphur poisoning, and even space-borne diseases or radioactivity was thrown in as possible causes. In the end this seems to be blatant exaggeration due to sensationalism. The most realistic reason was a rumour circulating in the rather poor rural villages: people who ”had gotten ill effects resulting from the impact” would just get free health care. And, in the end, it was for the better: People started paying attention to the arsenic levels in the area. (For references, see end of text.)

Kahdeksan vuotta sitten Etelä-Amerikassa tapahtui jotain ainutlaatuista. 15.9.2007 kello 11.40 paikallista aikaa Titicaca-järven rannalla asuneet näkivät taivaalla paksun savuvanan. Sitä veti perässään nopeasti lähestyvä, kirkas tulipallo. Ja sitten, lähes saman tien, räjähti.

Kyse oli erittäin tavallisen meteoroidin epätavallisesta törmäyksestä Maahan. Paikka oli Carancasin kylä Perussa, aivan Bolivian rajalla. Tarinaa värittävät myös terveydenhuoltojärjestelmä, huhut, ja tietysti media.

Itse räjähdyksellä oli paljon silminnäkijöitä. Kertomukset vahvistavat ja värittävät tapahtumaa. Lähimpänä ollut ihminen kaatui pyörällään räjähdyksen voimasta noin sadan metrin päässä, muttei saanut vammoja. Hieman kauempana ollut pieni talo taas kärsi kattovaurioita sinne lentäneen heittelekiven vuoksi. 200 metrin päässä ollut 500-kiloinen sonni kaatui ja katkaisi sarvensa. Yli kilometrin päässä olleiden koulun ja kenties terveyskeskuksenkin ikkunoita särkyi. Jotkut kauempana olleet luulivat, että Chile oli aloittanut hyökkäyksen Peruun.

Räjähdyspaikan yllä leijui suuri sienimäinen savupilvi usean minuutin ajan. Kraatterin ympäriltä sanottiin löytyneen kärventynyttä maata, kekäleitä ja kiviä, ja kuopan pohjalta pulppusi ”kiehuvaa vettä” sekä pahanhajuisia myrkyllisiä kaasuja.

Kuva: Tancredi et al., Meteoritics & Planetary Science 44, Nr 12, 1967–1984 (2009)

Törmäyspaikka. Heittelekivi rikkoi taustalla näkyvän vajan katon. English: The impact site. A piece of ejecta broke the roof of the shed on the background. (Tancredi et al., 2009, MaPS, 44, 12, 1967–1984)

Ensimmäisissä lehtitiedoissa kraatterin halkaisijaksi mainittiin 30 metriä, mutta koko tarkentui lopulta 13,5 metriin. Syvyyttä kuopalla oli vajaat 5 metriä, ja reunavallit olivat metrin korkuiset. Heittelekiviä lensi 150–350 metrin päähän kraatterista.

Carancasin tapahtuma on tiettävästi ainoa kerta maailmanhistoriassa, kun todellisen törmäyskraatterin synty on nähty ihmissilmin. Normaalisti vastaavan kokoiset tulipallot räjähtävät tai ainakin hidastuvat merkittävästi ilmakehässä. Niiden meteoriitit tippuvat maahan vapaapudotusnopeudella (200–300 km/h). Tuolloin ne tekevät maahan puhtaasti mekaanisen iskeymäkuopan. Carancasin kappaleella oli kuitenkin paljon enemmän vauhtia, noin 3–6 km/s (10800–21600 km/h). Se siis säilytti merkittävän osan kosmisesta nopeudestaan. Osasyynä oli törmäyspaikan sijainti ohuessa vuoristoilmassa, 3800 metriä merenpinnan yläpuolella. Toinen syy oli törmääjän tiivis koostumus.

Räjähdyksen voimakkuus vastasi luultavasti 1000–3000 kiloa TNT:tä, vaikka hieman pienempiäkin arvioita on annettu.

Meteoriitin palasia saatiin virallisten lähteiden mukaan kerättyä varmasti ainakin 342 grammaa. Käytännössä paljon enemmän, sillä paikalle kertyi oitis paljon katselijoita. Eittämättä matkamuistoja päätyi paikallisten taskuihin.

Meteoriitti osoittautui varsin tavalliseksi H4-5 -tyypin kondriittiseksi kivimeteoriitiksi. Kivi-määreestä huolimatta murikka tosin oli loppuun asti varsin rautapitoinen ja tiivis. Ilmakehään tullessaan sen halkaisija oli 1–3 metriä ja massa muutaman kymmenen tonnia.

Kappaleen alkuperäinen 12–17 km/s vauhti ja rata ennen törmäystä sopivat hyvin useallekin tunnetulle lähiasteroidille. Kemialliset analyysit tosin vihjaavat myös johonkin mahdolliseen yhteyteen komeettamateriaalin kanssa, ainakin joidenkin yksittäisten hitusten perusteella.

Oliko mitään meteoriittitautia?

Median mukaan alueella asuvat valittelivat lähes välittömästi törmäyksen jälkeen huonovointisuutta. Oireina oli pääkipua, ripulia, oksentelua, ja jopa ihovaurioita. Selvimpiä oireita saivat ne, jotka kävivät törmäyspaikalla heti räjähdyksen jälkeen. Sairaita kerrottiin olevan ainakin 30, ehkä yli 100, joidenkin mukaan jopa 600. Mukana oli sekä läheisten kylien väkeä että tilannetta valvomaan tulleita poliiseja. Sairaita oli niin paljon, että terveyskeskuksen pihalle jouduttiin lopulta pystyttämään lisätelttoja potilaille. Alueelle myös tuotiin parin päivän sisällä lisää terveydenhuoltohenkilöstöä.

Mediassa levisi pian monia huhuja kulovalkean tavoin. Sairauden villeimmiksi syiksi ehdoteltiin radioaktiivisuutta sekä avaruudesta tullutta tarttuvaa tautia. Alue on tuliperäistä, joten kyse saattoi hyvin olla kaasupurkauksestakin. Ja alueen vedestä ja maaperästä löytyy arsenikkiakin, joten väki on voinut saada kuopassa ”kuplivasta vedestä” arsenikkimyrkytyksen. Paikallisten kerrottiin lopettaneen alueelta otetun veden käytön täysin. Wikipedia taas vinkkaa (täysin lähdeviitteettä) lopulta selvinneeksi syyksi rikkipitoista troiliittimineraalia, jota törmääjässä oli noin 5 %. Sen höyrystyminen olisi vapauttanut suuria määriä myrkkykaasuja alueen ilmaan. Myös psykosomaattisia oireita tai joukkohysteriaa epäiltiin. Jännitystä lisäsi sekin, että törmäyspaikan lähellä pidetty karjakin sairastui, yksi kenties kuolikin. Ihmisvahingoilta kuitenkin vältyttiin, ja väen oireet alkoivat hiipua jo muutamassa päivässä.

Oliko meteoriitissa siis myrkyllisiä aineita? Oliko se osunut johonkin vanhaan ongelmajätevarastoon? Vai tuliko haitta-aine maaperästä?

Median kertomukset olivat asiaan tarkemmin perehtyneiden mukaan kuitenkin pahasti vääristyneitä ja liioiteltuja. ”Veden kiehuminen” kraatterissa oli todennäköisimmin vain ilman vapautumista törmäysrakosista. Muutamia ihmisiä kyllä hoidettiin terveyskeskuksessa ihan aiheesta, mutta heillä kyse oli nestehukasta ja/tai ylikuumenemisesta vuoksi. Kenenkään tutkitun verestä ei löytynyt viitteitä mistään yllättävistä myrkyistä. Mitään varmoja tietoja törmäyksen aiheuttamista todellisista vaivoista ei siis ole.

Todellisuus taisikin olla karumpi: kyse oli kaikkein todennäköisimmin vain seudulla liikkuneiden huhujen innostavasta vaikutuksesta. Niiden mukaan kun ”törmäyksestä kärsiville” annettaisiin ilmaista terveydenhuoltoa. Pidemmän päälle törmäys oli siis hyödyksi: alueen arsenikkipitoisuuksiin alettiin kiinnittää huomiota.

Juttu julkaistiin tänään myös Tiedetuubissa.

Alle on listattu jutun tietopohjana toimineet tiedeartikkelit, mutta tutkimuksia löytyy kyllä lisääkin. (Huomaa myös INGEMMETin alkuperäinen pikaraportti tapahtumasta ja Meteoritical Bulletin -tietokannan wirallinen ote Carancasin meteoriitista.) Törmäystä käsittelevän Wikipedia-artikkelin lähteistä taas löytyy jokseenkin kattava kooste silminnäkijähavainnoista ja muista median levittämistä tiedoista ja huhuista. Tai ainakin sillä pääsee alkuun.

Jätä kommentti

Täytä tietosi alle tai klikkaa kuvaketta kirjautuaksesi sisään:

WordPress.com-logo

Olet kommentoimassa WordPress.com -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Google+ photo

Olet kommentoimassa Google+ -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Twitter-kuva

Olet kommentoimassa Twitter -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Facebook-kuva

Olet kommentoimassa Facebook -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Muodostetaan yhteyttä palveluun %s